Een huisje midden in de natuur, mét het nodige comfort maar zonder tierlantijntjes. Het lijkt een utopie voor wie eens aan de dagelijkse ratrace wil ontsnappen, maar het is precies wat Ark Shelter doet. Wij spraken met medeoprichter Michiel De Backer.

Hoe kwam je op het idee van Ark Shelter?

Voor een schoolopdracht werkte ik samen met enkele medestudenten Architectuur aan een project over hoe je compact kan wonen. Ons doel was vooral om een zo klein mogelijke impact na te laten op het terrein. Zo kwamen we op het idee van bescheiden, maar comfortabele woonunits in een strak design, zelfvoorzienend, volledig afgewerkt en te plaatsen in twee uur.

Hoe zijn jullie geëvolueerd naar een echt bedrijf?

We mochten met het project op een beurs staan. Op de laatste dag kwam er een man naar ons toe. Hij zei: “Ik vind jullie project prachtig. Ik wil dat jullie zo’n unit voor mij bouwen.” Toen stonden we toch met onze mond vol tanden. We hadden enkel een prototype. Er was geen productie, geen geld en geen team. We zijn toen halsoverkop naar Slowakije gevlogen (medeoprichter Martin Mikovčák is van Slowakije, red.) om alles te regelen. Toen de eerste unit klaar was, heb ik er twee maanden in gewoond. Ik wou testen wat er beter kon. We hebben in het laatste jaar 28 projecten gerealiseerd en werken met een ploeg van ongeveer 30 man.

Je herontdekt de pracht van de natuur als je er middenin woont. Er zijn veel mensen die dat  willen, maar niet kunnen.

Hoe vielen die twee maanden in een unit mee? Was het een grote aanpassing?

We hadden de woonunit aan de vaart van Jabbeke geplaatst. Dat was een prachtige locatie, midden in de natuur. Ik vond het meteen de max. De rust, het daglicht, … Ik kon er echt tot rust komen. Het waren twee productieve maanden. (lacht) Je herontdekt ook de pracht van de natuur als je er middenin woont. Er zijn veel mensen die dat ook willen, maar niet kunnen.

De band met de natuur is duidelijk belangrijk voor jullie.

Klopt, als mensen nu een huis bouwen, storten ze kilo’s beton in de grond. Dat is iets wat wij absoluut willen vermijden. We willen de impact op de site zo klein mogelijk houden. Als je een unit na drie jaar weghaalt, zal er geen enkel spoor van achterblijven. Al ons materiaal is bovendien van duurzaam hout gemaakt. Voor elke boom die we gebruiken, wordt er een terug geplant. Je kan zelfs je shelter zelfvoorzienend maken.

Waarom is dat milieuvriendelijke karakter zo doorslaggevend?

Veel mensen zitten dag in dag uit voor hun computerscherm. We zijn onze voeling met de natuur kwijt. Met Ark Shelter zet je een stap terug en geniet je meer van je omgeving. We kiezen resoluut voor grote ramen die veel licht binnenlaten en zetten bij voorkeur onze units op uitgestrekte domeinen. Het is een manier om uit de dagelijkse ratrace te stappen.

Een huis voor iedereen dat betaalbaar, ecologisch én kwalitaitief is. Dat is ons ultieme doel.

Werken jullie zelf in een shelter?

Dat is altijd de bedoeling geweest, maar de vraag is zodanig groot, dat onze productielijnen constant bezet zijn. We hebben dus gewoon nog geen tijd gehad om onze eigen werkunit te bouwen! (lacht) Maar we zullen er zeker werk van maken.

Wie zijn jullie voornaamste klanten?

Onze units zijn heel populair bij recreatieparken. Mensen gebruiken ze ook als buitenverblijf. En daarnaast is er een mix van allerlei concepten. Zo is er de vraag naar poolhouses en kantoorruimtes, maar sommige klanten zijn heel creatief. Zo hebben we onlangs een hele verdieping gebouwd met units op een grote flat in Bratislava, pal in het midden van de stad. Een bedrijf wou meer kantoorruimte, maar er was gewoon geen grond beschikbaar. Toen hebben we op een appartementsgebouw van negen verdiepingen gewoon een tiende verdiep geplaatst.

Waarom is Ark Shelter zo’n succes?

Onze units zijn eigenlijk mobiele woningen. In twee uur hebben we een unit geplaatst, met alles erop en eraan. Bovendien zijn de mogelijkheden eindeloos: je kan onbeperkt combineren en zo groot of zo klein gaan als je wil. Maar ook die low impact is belangrijk. Je kan een unit verplaatsen en achteraf blijft er geen hoop beton en puin achter.

Hoe zien jullie de toekomst van Ark Shelter?

We willen het concept van de skyboxes verder uitbreiden waarbij we dus units op hoge gebouwen plaatsen. Daarnaast willen we ook verder experimenteren met de mogelijke combinaties. Onze inspiratie is dus zeker nog niet op!

Wat is het ultieme doel dat jullie willen bereiken?

We hopen uiteraard dat Ark Shelter nog meer aanslaat dan het nu al doet, en dat mensen inzien dat dit een ecologische én goedkope manier van wonen is. Wij maken huizen zoals er auto’s gemaakt worden: we creëren units op een en dezelfde plek, en daarna transporteren we die naar de klant. Het gevolg is dat we een kwalitatief product afleveren dat betaalbaar is. Op die manier heeft iedereen de kans op een mooi, duurzaam en degelijk huis, ongeacht je afkomst en klasse. En dat is uiteindelijk ons ultieme doel.