In het oude koetshuis te midden van de groene oase die Park Spoor Noord is, huist het gloednieuwe restaurant Gå Nord. Zaakvoerders Nikolaj Kovdal en Sven Wille, de mannen achter Cargo Zomerbar, raakten geïnspireerd door de oosterse wabi-sabi filosofie en esthetiek: ‘eenvoud’ is het sleutelwoord.

Voor hun Amsterdamse chef-kok Timothy Tynes, die een eigen vertaling van de wereldkeuken op het oog heeft, betekent dit vooral werken met pure smaken en lokale bio-producten. Naast eigenbereide producten als natuurwijn en crafted cocktails, brengen de mannen het concept ‘zelf doen’ naar een hoger niveau: van hun hand kwam immers ook het interieurconcept, waarvoor de ruwe details van het industriële pand bepalend waren. “Het hoeft niet zo afgelikt allemaal.”

Ga nord_Photo_by_Alexandre_Van_Battel-11

“Ga naar het Noorden!” Dat betekent de naam van het restaurant, Gå Nord, in de moedertaal van de Deense Nikolaj Kovdal (40). Al ruim 10 jaar runt Kovdal, met zakenpartner Sven Wille (40) waarmee hij ook cateringbedrijf De Landlopers leidt, de populaire Cargo Zomerbar tijdens de zomermaanden. Vorig jaar kwam daar Little Butcher’s Summer Grill bij, een pop-up barbecuerestaurant in het voormalige koetshuis, dat toen al een grondige renovatie onderging. Nu krijgt het pand uit 1900, dat voor Willes en Kovdals inmenging al 20 jaar leegstond, met Gå Nord dan eindelijk een definitieve inkleding.

Kovdal zag de Noord-Antwerpse buurt geleidelijk aan veranderen. “Met het nieuwe ziekenhuis op komst, een hogeschool, de lofty torens, de vergroening van de buurt en de verbinding met het Eilandje, is het hier levendiger ooit”, vertelt hij. “Dat merk je ook aan de mentaliteit van de Antwerpenaren: als je vroeger uiteten wilde gaan, was ’t Zuid de enige optie. Dat is al lang niet meer zo: de stad dijt uit, er zijn veel alternatieven.”

Gå Nord zet in op een gemixt publiek, dat een iets specialere eetbeleving wil dan de basics (pizza’s, cocktails) die bijvoorbeeld de Cargo aanbiedt. Een tikje upscale dus, maar zonder de toegankelijkheid te verliezen.

De schoonheid in vergankelijkheid en imperfectie

En ‘speciaal’, dat is volgens de ondernemers achter Gå Nord ook zeker van toepassing op het gebouw. “Voor ons is dit één van de mooiste plekken van de hele stad, een absoluut unieke ruimte”, vertellen ze. De rode bakstenen muren, het verweerde houten plafond, de gewelfde ramen: het zijn de authentieke elementen waar Kovdal en Wille hun interieurconcept in samenwerking met designer Anja Schwerbrock omheen hebben bedacht. Dat deden ze zelf, om koste wat kost te voorkomen dat ze zich zouden voegen bij “de grijze meute brasserieën van de pinterest-generatie”. Een moderne zinspeling op wabi-sabi, de oosterse filosofie die de schoonheid in vergankelijkheid en imperfectie eert, moest Gå Nord hiervan behoeden.

Ga nord_Photo_by_Alexandre_Van_Battel-12

Gedempte natuurtinten, no-nonsense materialen als eikenhout (het meubilair) en cement (de vloer) en twee groene ‘eilandjes’ vol varens en bomen zorgen voor een gemoedelijke ambiance. Transparantie bleek een belangrijke factor: de ruimte, die 400 vierkante meter beslaat en ruim 100 gasten kan vullen, is volledig opengelaten. Het hart van de zaak is een open keuken, die van overal in het restaurant gezien kan worden, maar vooral vanuit de toog op zithoogte. Voor wie niet blijft dineren en enkel een drankje of wat barfood wil bestellen, zijn er relaxte sofa’s voorzien vóór een open haard. En in de zomer gaat het terras open; uitkijkend op het zuiden, kunnen nog eens 100 bezoekers hier zo lang mogelijk in het zon baden. Wat het gehele jaar door echter een constante blijft, is het robuuste keramische servies dat gemaakt werd door een pottenbakker uit de buurt: ‘lokaal’ gaat dus niet alleen op voor het menu.

Ga nord_Photo_by_Alexandre_Van_Battel-13copy

Lokaal, met Scandinavische en Oosterse invloeden

Er zijn ook enkele eye-catchers die praktisch van aard zijn: tien tapkranen, vitrine-frigo’s voor de wijnen en bieren en een vleesrijpingkast. “Deze laatste houdt het vlees op de juiste temperatuur en de juiste vochtigheid, wat de malsheid ervan garandeert”, klinkt het bij Gå Nord. “Bezoekers zullen zelf kunnen aangeven welk stuk vlees en hoeveel ze ervan op hun bord willen krijgen, waarna dat wordt afgesneden en geprepareerd.”

Vlees, afkomstig van keurslager De Laet & Van Haver, is echter niet alles wat de klok slaat: met ‘lokale keuken met Scandinavische en oosterse invloeden‘ als leidend thema, is het menu vooral gevarieerd.

Hun filosofie – simpel, natuurlijk en eerlijk – klinkt steeds door in de achtergrond. “Zo maken we bijvoorbeeld onze eigen appelazijn“, vertelt Kovdal. “Superzacht van smaak, je kunt het gewoon drinken!” Ook is er aandacht voor een innovatieve drankenkaart, waarbij ook de non-alcoholische liefhebbers volop aan hun trekken komen met waterkefir, kombucha, sappen en tonics van eigen hand. Maar er zijn eveneens bio- en natuurwijnen, speciale bieren en crafted cocktails te verkrijgen, geshaket door Jonas Skovhus, een speciaal uit Kopenhagen overgekomen barman.

“Ik wil dat mensen begrijpen wat ze aan het eten zijn”

“Hij is de artiest achter de bar, ik heb het smaakpallet: alles gaat op elkaar afgestemd worden”, verzekert chef-kok Timothy Tynes (29) ons. Jong als hij is, heeft Tynes ervaringen en inspiratie opgedaan bij grote namen als Sergio Herman (Pure C), Olly Ceulenaere (Publiek), Kobe Desramaults (In De Wulf) en Luc Vermeir (’t Fornuis).
Tynes, een nuchtere Amsterdammer met Indonesische roots, kan zich helemaal vinden in het wabi-sabi gedachtegoed: “Het heeft met eenvoud te maken. Ik wil dat mensen begrijpen wat ze aan het eten zijn: als je een pinda eet, proef je dat duidelijk. Voor mij gaat het om door zo weinig mogelijk handelingen een zo rijk mogelijke smaak te creëren.” Werken met hoogwaardige ingrediënten die zo vers mogelijk zijn is een must, volgens Tynes.

NG_Ga nord_Photo_by_Alexandre_Van_Battel-6NG_Ga nord_Photo_by_Alexandre_Van_Battel-5

Forel, wilde zalm, brasvarham, rund, fazant, wilde eend, schelvis: het is maar een greep uit de producten die een hoofdrol spelen in zijn menu. Als jongetje groeide hij, dankzij een vader die kok was, op met alle smaken van de wereld. Eén van zijn favorieten uit het menu is dan ook een ode aan zijn vader: “Rund met kippenlevertjes, seroendeng, huisbereide sambal, ijs van gezouten pinda, gel van jonge gember, gepekelde ui… top gewoon!”

NG_Ga nord_Photo_by_Alexandre_Van_Battel-3

Ook voor de nagerechten experimenteert de chef-kok met niet voor de hand liggende ingrediënten. “Yuzu, een fantastische citrusvrucht, heb ik gecombineerd met banaan en pastinaak. Deze witte peen geeft iets fris aan het geheel.” Wordt hij er zenuwachtig van dat bezoekers hem straks op de vingers zitten te kijken? “Ik heb geen geheimen. Alles is handgemaakt, dus in die zin al imperfect. Maar daar zit ook een schoonheid in, toch?

De prijzen variëren dan van 5 tot 10 euro voor fingerfood, 20 tot 30 euro voor een hoofdgerecht à la carte; een vijf-gangenmenu is er voor 67 euro.

www.ganord.be, Koetshuis – Hardenvoort 5D, 2060 Antwerpen. Open woensdag 19u – 21u | donderdag-zondag 12u – 14u & 19u – 21u.

(foto’s Alexandre Van Battel)