Wie Thailand al eens bezocht, had ongetwijfeld Bangkok, Chiang Mai en de exotische eilanden in het zuiden op zijn must see-lijst staan. Maar Thailand schuift nu ook het noordoosten naar voren als toeristische bestemming. In de nog onaangetaste provincie Loei (spreek uit: leuj) word je verrast door een prachtig berglandschap, eeuwenoude tradities en nationale parken. Loei’s natuurlijke attracties maakt het een gedroomde ecobestemming voor zij die Thailand een keertje off the beaten track willen beleven.

De Thaise provincie Loei ligt in het Noord-Oosten van het land en grenst aan de Mekong-rivier. De regio is nog volledig onbekend terein en laat dat nu net zijn grote troef zijn. In 2017 wil Thailand meer inzetten op ‘slow tourism’ en traditionele belevingen en dat staat Loei op het lijf geschreven. Je neemt er de tijd om te leren hoe de lokale gemeenschap er leeft en je kunt ook actief deelnemen aan kookworkshops en ceremonies. Traditionele dorpen als Chiang Khan en Dan Sai worden er afgewisseld met nationale parken, tempels en rijstvelden. De Thaise cultuur en tradities ontdekken kan nergens van zo dichtbij als in Loei.
IMG_2738

De uitvalsbasis: Chiang Khan

 Een ideale uitvalsbasis voor de ontdekking van Loei is het dorpje Chiang Khan. De centrale ‘walking street’ ligt bezaaid met winkeltjes, boetiekhotels en coffee shops en is vooral ’s avonds zeer levendig wanneer de avondmarkt doorgaat. De meeste hotels hebben zicht op de Mekong, die de natuurlijke grens met Laos vormt.
Doen: een must-do is de zogenaamde ‘alms-giving ceremony’, waar je zelf kan aan deelnemen. Je koopt een potje ‘sticky rice’ en offert deze aan de monniken die voorbij komen. De gebeden die ze als dank voor je opzeggen brengt bescherming en voorspoed. Na de ceremonie kan je nog een bezoekje brengen aan de vroegmarkt, waar de locals hun dagelijkse inkopen doen. Een andere lokale traditie waar je aan kan deelnemen is  ‘Pa-Saad’. Met behulp van bamboe en bananenbladeren maak je een bootje dat je bij zonsondergang op de Mekong te water kunt laten gaan.
IMG_2617

De uitstappen: naar de nationale parken van Phu Rua en Phu Kradueng

 Loei is een groene landbouwregio. De bevolkingsdichtheid ligt er merkelijk lager dan in de rest van Thailand. Als gevolg kan je in Loei terecht in een aantal zeer mooie nationale parken. Het Phu Rua national park is door zijn bergligging het koelste nationale park van gans Thailand. Het Decho en Pha Lon Noi viewpoint staan bekend om hun mooie zonsopgangen, terwijl de Namtok Huai Phai waterval vanop zo’n 30 meter naar beneden dondert.
Het Phu Kradueng national park is populair omwille van zijn uniek ecosysteem. Je vindt er zowel savanne, dennenbossen, alsook wilde orchideeën, rododendrons en andere bloemen. De 40 meter hoge Namtok Tat Hong waterval en het sunset viewpoint van Pha Lom Sak zijn de absolute trekpleisters van het park.

De rituelen en feestjes: tempels en Pi-Ta-Khon festival in Dan Sai

De inwoners van Loei kennen heel wat traditionele gebruiken, die vandaag nog steeds met veel overtuiging uitgevoerd worden. Zo eren ze in Dan Sai eind juni een oude, geliefde prins door middel van een ‘geestenstoet’. Drie dagen lang verkleden de locals zich als kleurrijke spoken en wordt er uitbundig feest gevierd tijdens het zogenaamde “Phi-Ta-Khon Festival”.
Verder vind je in Dan Sai een aantal zeer mooie tempels terug, zoals Wat Neramit Wipatsana, prachtig gelegen op een heuvel en met een aantal zeer mooie muurschilderingen.
Tot slot kan je in Dan Sai ook terecht voor een fietstochtje door het rustige binnenland. Je passeert er naast heel wat rijstvelden ook de Si Song Rak tempel.
IMG_2797IMG_2802

Het lekkere eten: xxotische gewassen vers van het veld

De economie in Loei is grotendeels rond landbouw georiënteerd en dat próef je. De meeste inwoners zijn het hele jaar bezig met het verbouwen van rijst (waaronder ook de lokale ‘riceberry’ of rode rijst), macadamia-noten, guava, passievruchten, sesam of koffie. Ook bloemen worden hier in grote getale verbouwd. Een ideale uitstap is Noo D’s organic farm in Phu Rua. Hier kan je leren hoe rijst te verbouwen op de traditionele manier en vervolgens genieten van een heerlijke lunch met zicht op de rijstvelden.

De aangename temperaturen, het ganse jaar door

De bergen en de rivieren die het landschap doorkruisen, zorgen ervoor dat Loei iets koeler en aangenamer aanvoelt dan de rest van Thailand. Tijdens de zomermaanden liggen de temperaturen er tussen de 23 en 31 graden, terwijl de temperatuur in de winter tussen tussen de 15 en 26 graden schommelt. Om die reden is de regio niet alleen interessant voor toeristen, ook de Thai zelf ziet Loei als een bestemming om er even op uit te trekken – zo kunnen ze de warmte in het binnenland ontvluchten.

De verblijven: kleinschalige boetiekhotels

In tegenstelling tot de meeste andere regio’s in Thailand vind je in Loei nauwelijks grote resorts terug. De meeste hotels bieden een 30-tal kamers aan en zijn dus ideaal voor zij die de massa willen ontsnappen. Daarnaast telt Loei ook een groot aantal homestays, waar je echt als een local kunt leven. Wie van glamping houdt kan dan weer terecht in The Camp in Chiang Khan, een luxe tentenkamp met zicht op de Mekong.

IMG_2550

Praktisch

Om de Thaise provincie Loei te bezoeken, vlieg je eerst naar de hoofdstad Bangkok. Van daaruit ben je met een binnenlandse vlucht (met NOK Air of Air Asia) op een uurtje in Loei, waarna een bus, taxi of huurauto je gemakkelijk naar alle trekpleisters van de provincie brengt. Meer info over Loei vind je terug op www.tourismthailand.org.

(bron & foto’s: soundofc)