Nieuwe winkels, faillissementen, reorganisaties, trouwende BV’s… Wie Nicky Vankets googelt, valt van de ene verbazing in de andere. Maar wellicht de enige waarheid is dat de Limburgse couturier jarenlang onder de radar is blijven verder werken. “Het lijkt alsof ik een comeback maak, maar ik ben nooit weggeweest.”

Tekst: Sebastiaan Bedaux / Beeld: Frederic Leemans

Met de opening van zijn nieuwe concept store in Kuringen, vlak buiten Hasselt, en het nieuws van de tevreden bruidjes Yanina Wickmayer en Anouk Matton (alias mevrouw Dimitri Vegas) lijken de donkere wolken boven het hoofd van Nicky Vankets dit jaar langzaamaan te verdwijnen. De winkels in Hasselt en Antwerpen draaien goed, de groothandel in bruidskleding scoort in heel Europa en binnenkort wil de Limburgse ontwerper zelfs Amerika veroveren. Wie had daarvan durven te dromen, na al die jaren van zwarte sneeuw? Of viel die zwarte sneeuw uiteindelijk minder zwart uit dan gedacht? “Om het allemaal duidelijk te maken, moet ik vijf jaar terug in de tijd. Daar is het hele ‘Nicky Vankets is failliet’-verhaal ontstaan. Een verhaal dat niet klopte. Mijn ouders hadden een productiebedrijf en omdat zij niet meer konden concurreren met lageloonlanden, hebben zij zich uiteindelijk failliet laten verklaren. Daar viel niets aan te doen. Maar in de media kreeg ik een gigantisch pak shit over mij heen, terwijl mijn zaken bleven draaien. Ik heb toen besloten om onder de radar te werken. Het had geen zin om tegen de boekskes op te boksen en te zeggen: ‘Kijk, mijn winkels bestaan nog. Ik ben niet failliet.’ Heel frustrerend.”

Dus je winkel sluiten in de Hasseltse binnenstad was geen voorbode van het einde van Vankets?
Helemaal niet. Die ruimte was simpelweg te klein geworden. Heel veel klanten klaagden ook over het gebrek aan parking voor de deur. Mijn winkels hebben nooit slecht gedraaid. Het was het productiebedrijf van mijn ouders dat de deuren moest sluiten en om van heel de mediastorm te bekomen en te focussen op de winkels, zijn mijn man en ik toen ook tijdelijk gestopt met de groothandel in bruidskleding. Maar die hebben we twee jaar geleden opnieuw opgestart. En met succes. We verkopen nu opnieuw over heel Europa.

Hoe belangrijk is het dat twee bekende Vlaamse vrouwen afgelopen zomer in een Nicky Vankets zijn getrouwd?
Zeer belangrijk, omdat het ons toestaat om daarmee uit te pakken en duidelijk te maken dat we nooit weggeweest zijn. Ik hoop op een positief sneeuwbaleffect. Yanina en Anouk zijn inderdaad Vlaamse vrouwen, maar ze zijn eveneens wereldsterren. Als zij zo tevreden zijn, dan is dat toch iets om trots op te zijn. Zij hebben die negatieve verhalen over mijn merk natuurlijk ook allemaal gehoord, maar zijn toch naar mij gekomen met hun wensen. Heel fijn.

Is je stijl veranderd ten opzichte van pakweg zes jaar geleden toen haast iedere BV in een Nicky Vankets gespot werd?
Die typische stijl staat er nu misschien nog meer. Een paar jaar geleden was het niet evident om bijvoorbeeld een zomercollectie te ontwerpen die er happy uitzag. Ik heb in die tijd dan ook lang gezocht naar wie ik was als ontwerper. Dat heeft geleid tot zeer herkenbare collecties de afgelopen twee jaar. En wat die BV’s destijds betreft: ik gaf toen en zij namen. Daar heb ik een deel van mijn bekendheid aan te danken, dat geef ik toe, maar die tijden van gratis uitdelen zijn voorbij. Nu onderhandelen we met Hollywoodsterren omdat we Amerika willen veroveren.

Met wie precies? Welke Hollywoodster zie jij in een Nicky Vankets?
Er zijn gesprekken gaande met Jennifer Lopez, maar er is nog niets concreet. Die gesprekken bevinden zich nog maar in de beginfase, maar als ondernemer moet je nu eenmaal vooruitdenken.