Avignon kennen we natuurlijk van de wereldberoemde Pont Saint-Bénezet – de brug uit het liedje ‘Sur le Pont d’Avignon – en het schitterende Palais des Papes. Maar de hoofdstad van de Vaucluse heeft nog veel meer troeven om mee uit te pakken. Met het prachtig historische centrum, de charmante kronkelende straatjes, lekkere restaurants, gezellige winkeltjes en verrassende ontdekkingen in de omgeving leent Avignon zich uitstekend voor een onvergetelijke citytrip, ook tijdens het najaar.

Avignon is een pareltje in het zuiden van Frankrijk. De stad ligt aan de rivier Rhône en ademt één en al charme en Zuid-Franse joy de vivre uit. Denk: een prachtig historisch centrum (sinds 1995 op de Werelderfgoedlijst van UNESCO!), tal van bezienswaardigheden, heel veel lekkere wijnen en culinaire toppers.

Het Paleis van de Pausen

In de 14de eeuw was niet Rome maar Avignon de thuisbasis van de paus. Paus Benedictus XII was een Fransman die liever niet naar Italië verhuisde en in Avignon een stulpje (nou ja) liet bouwen. Ook de volgende 6 opvolgers vonden het daar goed toeven, waardoor Avignon maar liefst 70 jaar lang de hotspot van pausen was. Het Pauselijk paleis werd in die tijd veelvuldig uitgebreid, waardoor het nu het grootste gotische gebouw is dat ooit gebouwd werd. Een bezoek aan het paleis is een must, en dat doe je met een handige histopad waarmee je tijdens je wandeling door het paleis virtueel een reis naar het verleden kunt maken en met eigen ogen zien hoe rijkelijk het pausenstulpje destijds was aangekleed.

Lokale producten

Foodies kunnen hun hart ophalen in Avignon: je struikelt er over de vele heerlijke restaurantjes én je wordt er extra verwend met Les Halles, de markthal waar je elke dag vanaf 7 u kunt genieten van verse groenten, fruit, vis en andere lokale producten. Leuk om nieuwe specialiteiten te ontdekken en te proeven, en een waar walhalla voor wie van lekker eten houdt.

Tip: elke zaterdagochtend kun je er een gratis kookworkshop volgen bij de chef-kok in La Petite Cuisine. De workshop is bijzonder populair en wil je het liever wat persoonlijker, dan kun je een privé workshop volgen voor 80 euro of lunchen voor 17 euro. Aanrader!

Antiek en brocante

Ook al is Avignon een charmante stad waar je gerust een paar dagen kunt genieten van het goede leven, toch kan het interessant zijn om ook even de omgeving te ontdekken. Met de trein (of de huurwagen) ben je zo in het charmante L’Isle-sur-la-Sorgue, bekend als dé plek waar je urenlang tussen antiek en brocante kunt snuisteren. Tijdens het weekend kun je er op de vlooienmarkt tal van kleine en grote schatten scoren, en in het ‘Le Villages des Antiquaires de la Gare‘ (na Londen en Parijs de grootste antiekmarkt van Europa) kun je niet alleen antiek shoppen maar ook lekker eten, in de heerlijke eethuisjes die zich tussen het vintage aanbod genesteld hebben.

Buitengewone wijnen

Geen trip naar de Vaucluse is compleet zonder een degelijke wijnproeverij, en wat dat betreft zit je in Avignon goed. Voor 35 euro kun je in de L’école des vins (www.vins-rhone.com) een uitgebreide en leuke workshop volgen over de wijnen uit de Rhône Valei. Je komt er te weten wat deze wijnen zo bijzonder maakt en leert hoe je het verschil tussen diverse appelaties moet proeven. Met je nieuw verworden wijnkennis is een bezoek aan het wijngebied Châteauneuf-du-pape, gelegen net boven Avignon, des te interessanter. Bezoek er enkele wijnhuizen en geniet van deze iconische wijnen. De rode wijnen zijn toppers vanwege hun stevige body en kruidige aroma’s. En verrassend: wij proefden er een witte Châteauneuf en ook deze vloeide vlotjes naar binnen, heerlijk. Ach, la douce France<square>

Eten en slapen

* Het sterrenrestaurant La Mirande serveert niet alleen verfijnde topgerechten (ook ex-president Obama en zijn gevolg kwamen hier ooit dineren) maar kan ook uitpakken met een bijzonder kader: zicht op de indrukwekkende muren van Pauselijk Paleis. En voor wie het een beetje meer mag zijn: bij het restaurant hoort ook een al even sjiek vijfsterren hotel. (www.la-mirande.fr)

* Het viersterren Hôtel de l’Horloge beschikt niet alleen over mooie en comfortabele kamer, maar is ook nog eens centraal gelegen aan het het bruisende plein Place de l’Horloge, in hartje Avignon. (www.hotel-avignon-horloge.com).

* Op zoek naar rust en natuur maar dan wel in een hip en trendy kader? Coucoo Grands Cépages ligt te midden de wijngaarden van Châteauneuf-du-Pape en beschikt over 15 bijzondere bungalows ontworpen door de Italiaanse architect Marco Lavit. De bungalows ogen strak en bijzonder en sommige bevinden zich te midden een meer (enkel te bereiken met een roeibootje). De accommodaties zijn volledig zelfvoorzienend maar baden in luxe (denk: jacuzzi op het terras). Coucoo Grands Cépages is een eco-resort en beschikt niet over wifi, ideaal om volledig te deconnecteren (www.cabanesdesgrandscepages.com)

* Met Tui fly vlieg je nog tot begin oktober rechtstreeks vanaf Antwerpen (en volgend jaar opnieuw van juni tot oktober) naar Avignon, op maandag en vrijdag. Ideaal voor een charmant weekendje weg. Voor tickets zie: www.tuifly.be.
* Meer informatie over Avignon en de regio: www.provenceguide.com